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Duolingo, el servicio gratuito de aprendizaje de idiomas, ha anunciado hoy el lanzamiento de Test Center, su nuevo programa digital de certificación de idiomas.

La compañía está poniendo en marcha este servicio con un Examen de Dominio de Inglés (English Proficiency Exam) que evaluará tus habilidades lingüísticas en una escala del uno al diez, y que se espera que sea ampliado a otros idiomas próximamente.

Por el momento, el certificado está disponible de forma gratuita, pero la compañía planea empezar a cobrar 20 dólares por el a medida que más universidades y empresas lo acepten.

Los exámenes estandarizados de inglés como el examen de Inglés como el TOEFL, que casi todos los estudiantes extranjeros que alguna vez han querido estudiar en los Estados Unidos tienen que tomar, son un gran negocio y esencialmente funcionan como monopolios. Y Duolingo es la primera startup que decide competir con los exámenes estandarizados de forma directa.

Tomar exámenes como el TOEFL es caro, y como dijo el fundador de Duolingo, Luis von Ahn en una entrevista a principios de esta semana, a menudo requieren largos desplazamientos a las ciudades donde se administran las pruebas y la posibilidad de programar los viajes con semanas de antelación.

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Duolingo espera que no sólo las universidades utilicen estas pruebas para sus futuros estudiantes. Sino muchas grandes compañías internacionales que ahora también exigen ver tus calificaciones antes de darte trabajo.

Las certificaciones no siempre estuvieron en el plan de trabajo de la empresa, pero más y más usuarios empezaron a pedirle al equipo la manera de certificar que realmente aprendieron un idioma. “Así es como empezamos a ver cómo funciona todo este sector”, dijo von Ahn. Y en el proceso, el equipo de Duolingo se dio cuenta de cuántos problemas existen con el proceso actual.

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Por ejemplo, es probable que sólo cueste unos pocos dólares gestionar un examen como el TOEFL, pero dado que estas empresas son esencialmente monopolios, pueden cobrar enormes márgenes de ganancia.

Otro problema importante con las pruebas de hoy en día es que son propensas al fraude. Con demasiada frecuencia, los examinados tienen alguien que se les parece un poco para que tome la prueba por ellos o que en realidad sobornan a los procuradores. Eso es claramente algo que el equipo de Duolingo se tomó muy en serio cuando desarrolló su aplicación.

Cuando tomas la prueba, la cámara y el micrófono de tu teléfono o portátil registran todo lo que haces. Después de haber completado la prueba, el video es visto por un supervisor de Duolingo que comprueba que todo está bien. El video también se adjunta a tu certificado digital, de modo que si alguien tomó la prueba por ti, será bastante fácil de detectar por un empleador potencial.

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Este mecanismo de protección contra el fraude es el factor de coste más importante para Duolingo al intentar llevar este servicio al mercado. Por ahora, la compañía ha decidido dar un golpe financiero y hacer que la prueba sea gratuita mientras se trabaja en la búsqueda de más socios que las acepten.

Actualmente, Carnegie Mellon está trabajando con Duolingo para ejecutar más estudios que demuestran lo bien que predice el dominio del idioma. Un estudio de la Universidad de Pittsburgh ya muestra que las puntuaciones de las pruebas de Duolingo se correlacionan altamente con los resultados del TOEFL, pero seguramente tomará un poco más de trabajo para convencer a las demás universidades.

Duolingo también está trabajando con el sitio freelance oDesk, que mostrará los resultados de las pruebas en los perfiles en su sitio y en LinkedIn, lo que permitirá a los evaluados publicar sus resultados en sus CVs en sus sitios con sólo unos clics. La compañía también está trabajando con el gobierno de Costa Rica para distribuir el examen de todas las escuelas.

Por ahora, la aplicación móvil sólo está disponible para Android y en la Web, pero Duolingo también está trabajando en una aplicación para iOS y se espera que sea lanzada en septiembre.

En mi caso he descargado la aplicación de Test Center y procederé a realizar el examen. Les informaré de los resultados en un próximo post.

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